Sport

Waarom professionele voetbalclubs gamers contracteren

Door Gijs Ettes

Steeds vaker voegen professionele voetbalclubs ook spelers aan de selectie toe die het spelletje alleen virtueel beheersen. Zowel PSV als Ajax baarde opzien door een eSporter te contracteren. Een sterk staaltje marketing of kan dit wel eens doorslaggevend worden in de strijd om het kampioenschap?

Hoewel PSV afgelopen zomer aankondigde een eSports-speler te willen toevoegen aan de selectie, had Ajax uiteindelijk de primeur. De club contracteerde eind september Koen Weijland, een van de beste FIFA-spelers in ons land. Weijland werd al vijf keer Nederlands kampioen en heeft succes met zijn YouTube-kanaal Koning FIFA. Bij Ajax heeft hij zijn eigen shirt met rugnummer en een plekje in de Ajax-kleedkamer. Waar spelers als Davy Klaassen, Bertrand Traore en Hakim Ziyech hun kunsten wekelijks op het echte veld vertonen, moet Weijland het verschil maken tijdens nationale en internationale FIFA-toernooien.

Populariteit

Vergeleken met bijvoorbeeld League of Legends is FIFA relatief klein in de wereld van eSports, maar de aandacht neemt toe. Sinds maart worden op Fox Sports toernooien uitgezonden zoals de YoungCapital Dutch College League en de FIFA Interactive World Cup. De finale van het FIFA Interactive World Championship 2016 in New York werd live gestreamd op YouTube en Twitch en was ook te zien op de Amerikaanse zender FOX Sports 1. De eindwinst ging uiteindelijk naar de Deen Mohamad Al-Bacha, die werd beloond met een kaartje voor het Gouden Bal-gala en 20.000 dollar prijzengeld. Bij het volgende WK bedraagt de hoofdprijs tien keer (!) zoveel.

De toenemende populariteit van FIFA in de eSports is te danken aan het feit dat niet alleen Nederlandse clubs interesse in de game hebben. Eind 2015 nam VfL Wolfsburg al een FIFA-speler op in de selectie en inmiddels heeft de club een compleet team samengesteld dat de club gaat vertegenwoordigen op grote eSports-evenementen. Ook Manchester City, Schalke 04, Borussia Dortmund en Paris Saint-Germain hebben eSporters in dienst. Ook andere sporten gaan langzaamaan overstag. Zo spendeerde de Philadelphia 76ers miljoenen aan de overname van Team Dignitas en Apex Gaming. Onder de vleugels van de Amerikaanse basketbalclub moeten beide teams leidend worden in de eSports.

Mogelijkheden voor sportclubs

PSV heeft geen budget voor zo’n overname, maar organiseert op 29 oktober wel een toernooi in het eigen Philips Stadion om een eSporter te scouten. Iedereen boven de 16 jaar mag meedoen, maar uiteindelijk blijft slechts één gamer over die in PSV-shirt mag deelnemen aan grote FIFA-toernooien. Hoewel PSV alle onkosten betaalt en zijn eSporter laat gebruikmaken van de clubfaciliteiten, zit een vet contract er niet in. “Het is een erebaan, dus we gaan geen enorm salaris uitkeren. Eventueel prijzengeld is wel volledig voor de speler zelf”, aldus marketingmanager Guus Pennings. Ook hoeft de gamer niet per se met PSV te spelen. “Helaas heeft PSV in FIFA niet het kaliber van FC Barcelona of Real Madrid, dus die keuze staat vrij. We willen het natuurlijk wel ver schoppen.”

De reden dat PSV zich op deze tak van sport richt, heeft vooral te maken met de toenemende populariteit en de interesse van fans. Volgens Pennings beginnen de werelden van sport en eSports elkaar te kruisen. “Bovendien zijn veel jonge PSV-fans dagelijks actief in eSports en worden toernooien online enorm goed bekeken. Dat is de reden dat PSV op dit podium beter vertegenwoordigd wil zijn. Daarnaast zorgt het voor unieke content voor de digitale kanalen waarmee we onze fans bedienen.”

2016-09-21 Contract Koen Weijland Arena Amsterdam

Ajax ziet ook mogelijkheden om met eSports fans aan zich te binden. De club steunt Weijland – zelf groot Ajax-fan – tijdens toernooien, maar organiseert ook activiteiten met supporters. “Daarbij vinden wij het belangrijk om zowel het digitale speelplezier te vergroten, als de jeugd te stimuleren om zelf te gaan voetballen. Die twee werelden kunnen prima samengaan en elkaar zelfs aanvullen”, aldus directeur Edwin van der Sar. Weijland zelf denkt dat nog meer eSporters het komende jaar gecontracteerd worden door clubs. Over zijn salaris mag hij van Ajax niks zeggen. “Ik ga echt toernooien spelen voor Ajax, maar het is geen contract wat de voetballers hebben natuurlijk.”

2016-09-21 Contract Koen Weijland Arena Amsterdam

Eredivisie voor gamers

In navolging van Ajax en PSV heeft ook de Eredivisie interesse in eSports. De overkoepelende belangenorganisatie wil een officiële competitie voor FIFA-gamers opzetten en heeft daarvoor een voorstel ingediend bij ontwikkelaar EA Sports. Hoe het daar precies mee zit, is op het moment van schrijven niet bekend. Wel is het duidelijk dat diverse clubs uit de vaderlandse competitie de ontwikkelingen rondom een ‘Eredivise voor gamers’ op de voet volgen. AZ heeft zelfs concrete plannen en verwacht binnenkort meer naar buiten te kunnen brengen.

 

Voorlopig zullen de inspanningen van Nederlandse clubs echter gericht zijn op het vermarkten van zichzelf en het verhogen van de fanbeleving. Zo is de plek die kersvers Ajax-speler Weijland heeft in de kleedkamer vooral symbolisch; hij zal niet snel het veld betreden of de trainer adviseren over de beste opstelling. Niettemin heeft de eSporter een belangrijke functie bij evenementen: hij laat zien hoe belangrijk het is om naast het gamen te blijven bewegen.

Dit artikel delen

Gerelateerde onderwerpen

Sport

Lees dit hierna