Vrouwelijke innovators

Een grote stap voorwaarts voor vrouwen

Joyce Riha Linik Schrijfster

Voor de eerste keer in de geschiedenis bestaat de helft van alle geslaagde astronauten van NASA uit vrouwen, en ze bereiden zich voor op een reis die nog nooit is afgelegd: naar Mars

In de documentaires en films over de dappere mannen die als pioniers de ruimte verkenden en de oude beelden van Neil Armstrong die als eerste voet op de maan zette, spelen vrouwen altijd de rol van thuisblijver, aan de televisie gekluisterd en met een telefoon bij de hand, wachtend op nieuws over het lot van hun echtgenoot.

Tegenwoordig bestaat 50 procent van de deelnemers aan de astronautenopleiding van NASA echter uit vrouwen. Het is duidelijk dat vrouwen hun stoeltje aan boord van een raket wel hebben verdiend, en één van hen zou zomaar de eerste persoon kunnen zijn die Mars bezoekt.

De nieuwste lichting van NASA is niet uitgezocht vanwege hun geslacht. Ze wisten de 6.100 andere aanmeldingen te verslaan, simpelweg omdat ze de beste waren.

“We houden geen rekening met het geslacht van kandidaten, maar alleen met hun vaardigheden,” vertelde Janet Kavandi, adjunct-directeur van NASA in het Glenn Research Centre over de nieuwste lichting astronauten.

Christina Hammock Koch, Nicole Aunapu Mann, Jessica Meir en Anne McClain
Christina Hammock Koch, Nicole Aunapu Mann, Jessica Meir en Anne McClain

Hoewel er in de komende 15 jaar geen missie naar Mars zal worden uitgevoerd, zijn de voorbereidingen in volle gang. Vrouwen zullen een rol spelen in elk aspect van die reis, of dat nu achter de schermen is tijdens het bouwen van de apparatuur, of in de spotlight, als eerste persoon op de rode planeet.

“Als we naar Mars gaan vertegenwoordigen we de gehele mensheid op een plek waar we nooit eerder zijn geweest,”vertelde Anne McClain, een 36-jarige gedecoreerde oorlogsveteraan die aan de frontlinie van de oorlog in Irak heeft gevlogen. “Dat is voor mij de allergrootste eer die een mens kan krijgen.”

Pioniers in de ruimte

Huidige gegevens tonen aan dat er geen bewijs is voor verschil tussen mannen en vrouwen op het gebied van gedrag of psychologische reacties tijdens ruimtevluchten.

Vrouwen zullen waarschijnlijk wel eerder orthostatische intolerantie ervaren – wat inhoudt dat ze na de landing niet te lang rechtop kunnen staan zonder flauw te vallen. Mannen hebben op hun beurt meer kans om problemen met het zicht te krijgen na een tijd in de ruimte doorgebracht te hebben.

Onderzoekers van NASA merken wel op dat er over vrouwen veel minder informatie beschikbaar is, omdat er veel minder vrouwen dan mannen in de ruimte zijn geweest. Op dit moment zijn 543 verschillende mensen de ruimte in geweest, waarvan slechts 11 procent vrouw is.

Het is niet zo dat ze nog geen tijd hebben gehad om de rangen in de organisatie te beklimmen. Zo is er Dr Helen Sharman, de Britse scheikundige die in 1991 de eerste Britse astronaut en eerste vrouw werd die het Mir ruimtestation bezocht, en de Italiaanse Samantha Cristoforetti die als eerste vrouw 200 aansluitende dagen doorbracht aan boord van het International Space Station. Toch is er sprake van een enorme verschuiving, omdat het wereldje tot op heden vooral door mannen werd gedomineerd.

NASA-women-astronauts_Mars-e1463499474479-it

Binnenkomen bij NASA, laat staan een bezoek aan Mars brengen, is op zichzelf al een enorme stap.

“Ik wilde altijd al bij NASA werken, maar besloot niet op de gebruikelijke manier binnen te komen, bijvoorbeeld door een vlieg- en duikbrevet te halen,” vertelde Christina Hammock Koch, 37 jaar oud. “Ik wilde er zo graag werken omdat ik een passie voor wetenschap en onverkende gebieden heb.” Ze werkte 3,5 jaar lang op de “onverkende gebieden” van de aarde, van de Noord- tot de Zuidpool.

Koch werkte daarnaast ook in het laboratorium voor hoge energie astrofysica van het NASA Goddard Space Flight Center en de ruimteafdeling van het laboratorium voor toegepaste fysica van de Johns Hopkins Universiteit, waar ze wetenschappelijke instrumenten heeft helpen ontwikkelen die al tijdens meerdere missies van NASA zjin gebruikt.

Koch en McClain krijgen gezelschap van Jessica Meir en Nicole Aunapu Mann, beide 38 jaar oud. Meir, een bioloog, onderzocht het effect van microzwaartekracht en ruimtevluchten op het menselijk lichaam in het Johnson Space Center voordat ze astronaut werd.  Mann is een mechanisch ingenieur uit de Marine, die gevechtsvliegtuigen bestuurde in Operation Iraqi Freedom en Operation Enduring Freedom.

De weg naar Mars

De reis naar Mars is bijzonder zwaar. De afstand is 56 miljoen kilometer en zal naar verwachting zes tot negen maanden duren. Een missie inclusief terugkeer zou twee tot drie jaar in beslag nemen. De omstandigheden zijn zwaar en de zandstormen kunnen maandenlang aanhouden, waarbij de temperatuur ‘s winters zelfs tot -175 graden kan zakken.

Maar de astronauten trainen zich nu al om op tijd over de benodigde vaardigheden te beschikken.

Tijdens hun tweejarige astronautentraining bestuurden de vrouwen de supersonische T-38 vliegtuigen (die snelheden tot 32 kilometer per minuut halen), hebben ze gewichtloosheid ervaren in de “vomit comet” en hebben ze 12 meter onder water geoefend in ruimtepakken van 180 kilo in het Neutral Buoyancy Lab, compleet met nagebouwde onderwaterversie van het International Space Station.

NASA-women-astronauts_International-Space-Station-e1463499524531-it

McClain vergelijkt het dragen van een ruimtepak met het besturen van een vliegtuig.

“Het is een extreem technische uitrusting,” vertelde ze. “Je moet alle details van het pak kennen; je moet de noodprocedures kennen; en je moet de verschillende systemen kennen; je moet precies weten hoe je je lichaamsbewegingen moet aanpassen om de missie te doen slagen.”

De astronauten volgen hun training via een missieplan met drie onderdelen: Earth Reliant Exploration is gericht op onderzoek aan boord van het International Space Station.Proving Ground is waar NASA complexe operaties in de verre—maar niet al te verre—ruimte uitvoert. Earth Independent activiteiten gaan over menselijke missies in de verre ruimte, en uiteindelijk op Mars zelf.

Ondertussen zal NASA informatie verzamelen over de fysiologische effecten die ruimtereizen op het menselijk lichaam hebben en over hoe mannen en vrouwen verschillend reageren op de ruimte.

Mann, McClain, Koch en Meir zijn al blootgesteld aan extreme uitdagingen op aarde en zijn nu helemaal klaar om de volgende uitdaging van de mensheid aan te gaan.

Dit artikel delen

Gerelateerde onderwerpen

Onderwijs Wetenschap

Lees dit hierna