Technologische innovatie

Co-bots gaan onze banen niet afpakken; ze gaan met ons samenwerken

Co-bots gaan onze banen niet afpakken; ze gaan met ons samenwerken

Door Bastiaan Vroegop

Als een beroepsgroep zich zorgen moet maken over de opkomst robots, dan is het wel de fabrieksmedewerker. Zij voeren immers voornamelijk fysieke handelingen uit voor hun werk, handelingen die op termijn best door een machine gedaan kunnen worden. Zo zouden robots wel eens wereldwijd miljoenen banen kunnen gaan vervangen – maar gelukkig zal het niet overal zo verlopen. Inmiddels is de ‘co-bot’ in opmars: een robot die ervoor zorgt dat mensen gewoon in dienst kunnen blijven.

De co-bot is in feite een soort ‘halve’ robot. Hij kan helpen bij zwaar werk, maar dient hierbij enkel ter ondersteuning. Zonder menselijke ‘collega’ kan deze robot in feite niks klaar krijgen, wat betekent dat er nog steeds gewone arbeiders in de fabriek nodig zijn. Hetzelfde geldt voor de arbeider, die zonder robot zijn werk niet af krijgt. De twee moeten elkaar op een werkdag aanvullen.

Onder andere Ford neemt hier het voortouw in. Een fabriek in het Duitse Keulen is voorzien van meerdere van deze co-bots, die schokdempers in de Ford Fiesta installeren. De robot is daar volgens de fabrikant ideaal voor: hij moet diep het binnenste van de auto binnenkruipen, waarbij zwaar gereedschap wordt gebruikt. “Zo met de handen omhoog werken met zware hulpmiddelen is zwaar werk”, aldus de Keulse fabrieksmedewerker Nglai Bongongo. “Het vereist lichaamskracht, uithoudingsvermogen en precisie. De robot helpt daar goed bij.”

Bij de fabriek van SEW Eurodrive staan inmiddels meerdere van deze co-bots. De één helpt om een autosysteem in elkaar te schroeven, terwijl een ander onderdelen uit bakken vist voor werknemers die ze nodig hebben. De robots doen het simpele en zware werk, terwijl de fabrieksarbeider de complexere taken uitvoert.

Efficiënter

Niet alleen fabrikanten zijn enthousiast over de komst van co-bots: ook onderzoekers zijn positief over de technologie. Uit onderzoek van MIT blijkt bijvoorbeeld dat teams bestaande uit robots en mensen efficiënter werken dan teams die alleen bestaan uit robots of alleen uit mensen. Met andere woorden: de menselijke arbeider draagt iets bij dat de robot niet kan bieden, waardoor de twee samen een goed team vormen. Het gebruik van robots naast mensen is dus zeker niet enkel uit ‘medelijden’ voor de arbeiders die anders hun werk zouden kunnen verliezen.

De productiekosten van co-bots zouden tegelijkertijd flink zijn gedaald. De gebruikte sensoren en computeronderdelen in de machines zijn namelijk minder duur geworden, omdat ze al geregeld worden gebruikt voor bijvoorbeeld smartphones en tablets. Marktonderzoekers verwachten daarom dat de markt voor co-bots tussen 2015 en 2016 zal vertienvoudigen.

Co-bots gaan een steeds grotere rol spelen in fabrieken. Dit betekent overigens niet dat de fabrieksmedewerker nooit meer bezorgd hoeft te worden over het verliezen van zijn of haar baan. Op een dag zullen robots geavanceerd genoeg zijn om productiever zonder menselijke partner te werken – al kan dit toekomstbeeld nog wel vele jaren van ons verwijderd zijn. Zelfs dan hoeven we nog niet te vrezen voor een werkloze dystopie, want robots kunnen op termijn immers zorgen voor nieuwe banen. TechCrunch weet dit goed te beschrijven: . Zo zal ook de komst van zelfrijdende auto’s bijvoorbeeld slecht nieuws zijn voor taxichauffeurs, maar er zullen voor lange tijd nog monteurs nodig zijn om deze auto’s te onderhouden.

Dit artikel delen

Gerelateerde onderwerpen

Technologische innovatie Maker

Lees dit hierna